¿Por qué se vuelven los desiertos fríos por la noche?

¿Por qué se vuelven los desiertos fríos por la noche?

¿Por qué se vuelven los desiertos fríos por la noche?

Las temperaturas en el Sahara pueden bajar un promedio de 75 grados Fahrenheit (24 grados Celsius) durante la noche. Sin lugar a dudas, la gran bajada de temperatura vuelve a los desiertos fríos por la noche.

Si vas a hacer una excursión de un día al desierto del Sahara en el norte de África, seguramente quieras llevar mucho agua y protector solar. Sin embargo, si planeas pasar la noche, será mejor que lleves también ropa de abrigo y un saco de dormir cómodo.

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Las temperaturas en el Sahara pueden caer en picado una vez se pone el sol, llegando a un máximo de 100 grados Fahrenheit (38 grados Celsius) durante el día a un mínimo promedio de 25 grados Fahrenheit (4 grados Celsius menos) durante la noche, según la NASA.

Entonces, ¿por qué ocurre este dramático cambio de temperatura en desiertos áridos como el Sahara? ¿Y cómo se enfrentan los animales y las plantas autóctonos a tales extremos salvajes? 

¿Por qué son los desiertos fríos por la noche? Calor y humedad

La razón por la que los desiertos áridos se calientan tanto y, posteriormente, se enfrían, es una combinación de dos factores clave: arena y humedad.

A diferencia de un termo, la arena no es capaz de retener bien el calor. En el momento en el que el calor y la luz solar golpean un desierto arenoso, los granos de arena en la capa superior del desierto absorben y liberan calor al aire, según un informe de la NASA.

Durante el día, la radiación de la arena de la energía del sol sobrecalienta el aire y hace que la temperatura se eleve. Pero, por la noche, la mayor parte del calor de la arena se irradia rápidamente al aire y no hay luz solar para recalentarlo. Dejando la arena y sus alrededores más fríos que antes.

Sin embargo, este fenómeno por sí solo no explica una caída tan drástica de la temperatura. Después de todo, cuando se pone el sol en una playa tropical, no es necesario ponerse un abrigo de invierno.

La razón principal de este gran cambio de temperatura es que el aire del desierto es extremadamente seco. En desiertos áridos como el Sahara o el de Atacama en Chile, la humedad, la cantidad de vapor de agua en el aire es prácticamente nula. A diferencia de la arena, el agua tiene una enorme capacidad para almacenar calor.

El vapor de agua en el aire atrapa el calor cerca del suelo como una manta invisible gigante y evita que se disipe en la atmósfera. El aire con mucha humedad también requiere más energía para calentarse. Lo que significa que también se necesita más tiempo para que esa energía se disipe y para que el entorno se enfríe. Por lo tanto, la falta de humedad en los desiertos permite que estos lugares áridos se calienten rápidamente pero también se enfríen rápidamente. 

Adaptarse a temperaturas extremas 

A pesar de estos rápidos cambios de temperatura, los animales del desierto están bien adaptados a los cambios extremos de temperatura del desierto. 

Su mayor desafío es obtener suficiente comida y agua para sobrevivir.

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Los reptiles, que son el grupo de animales más abundante y diverso del desierto, están bien adaptados a los cambios extremos de temperatura porque son de sangre fría o ectotérmicos. No necesitan invertir energía para mantener una temperatura corporal constante.

Muchos reptiles también se benefician de ser pequeños, lo que les permite encontrar rincones con sombra durante el día o rocas más cálidas durante la noche.

Sin embargo, los mamíferos grandes de sangre caliente o endotérmicos, como los camellos , son demasiado grandes para esconderse del sol y no pueden permitir que su temperatura corporal baje. Más bien, los camellos sobreviven manteniendo una temperatura corporal constante tanto en condiciones cálidas como frías. Lo hacen al tener mucho aislamiento en forma de piel grasa y gruesa.

En contraste, las aves del desierto usan enfriamiento por evaporación, donde usan agua para transferir el calor lejos de sus cuerpos. Como cuando los humanos sudan y los perros jadean, a través de una variedad de métodos diferentes. Su capacidad para volar largas distancias entre fuentes de agua o para buscar comida, significa que no tienen que preocuparse tanto por la conservación del agua como otros animales del desierto.

Las plantas, por otro lado, son más vulnerables a las temperaturas extremas. Es por eso que las plantas icónicas del desierto, como los cactus, han desarrollado una variedad de defensas, como picos y toxinas. Protegiendo así su preciosa agua de los depredadores. Sin embargo, las temperaturas bajo cero durante la noche pueden ser mortales para las plantas porque el agua se congela y se expande dentro de sus tejidos. Esto puede causar daños irreversibles. Por lo tanto, las plantas crecen solo en áreas donde la temperatura del aire no desciende por debajo del punto de congelación durante más de un par de horas cada noche. Es lo que se conoce como línea de congelación.

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